La Armada francesa apuesta por la guerra electrónica para contrarrestar las amenazas antibuque

Con 2.000 millas de costa directa y más de una docena de territorios de ultramar, los buques de Francia mantienen una presencia continua en múltiples zonas marítimas, desde el Mar del Norte hasta el Caribe, y desde el Océano Índico hasta el Pacífico.

Francia tiene una de las únicas armadas de alta mar verdaderamente globales de Europa -junto con el Reino Unido- y debe proteger su flota contra las amenazas cercanas y las que se lanzan desde lejos. La tecnología de los misiles antibuque es cada vez más diversa y sofisticada, y países como China y Rusia están desarrollando armas que pueden lanzarse a mayor distancia, desde el barco o la costa, y a velocidades supersónicas o incluso hipersónicas.

La Armada francesa está buscando nuevas generaciones de capacidades de guerra electrónica para reforzar la defensa de sus buques. Junto con su armamento cinético, este enfoque pretende crear una defensa de varios niveles contra las amenazas emergentes, según funcionarios y analistas.

Las inversiones en capacidades de guerra electrónica para la protección de los buques son «numerosas» y «crecientes», dijo Jeremy Bachelier, comandante de la Armada francesa con más de dos décadas de experiencia, y miembro militar del Instituto Francés de Relaciones Internacionales.

«Para cualquier armada con ambiciones de profundidad y globales como la francesa, es obvio que la protección activa y pasiva forma parte de la línea de base necesaria e imprescindible para cualquier despliegue», añadió.

La industria está respondiendo con tecnología destinada a garantizar la cobertura de todo el espectro de la protección electrónica de los buques, y las empresas se están preparando en particular para proporcionar la capacidad de último recurso que atraiga los misiles antibuque atacantes a gran distancia del buque en el mar.

Contrarrestar las amenazas A2/AD

La proliferación y la variedad de nuevas armas antibuque hacen que la Armada francesa reevalúe constantemente los riesgos para sus buques de superficie, trabajando para superar las estrategias antiacceso y de negación de área, o A2/AD, de los adversarios, dijo Eric, un capitán de navío francés que trabaja en tácticas y doctrina naval. (El Ministerio de las Fuerzas Armadas francesas, por regla general, no revela los apellidos de muchos de sus oficiales en los medios de comunicación).

En la jerga militar, el apelativo A2/AD describe una serie de esfuerzos para mantener las fuerzas, incluso las que se consideran superiores, lejos de una zona de conflicto el tiempo suficiente para que pierdan su utilidad. Los analistas suelen utilizar el término en relación con China, que se aleja de las fuerzas occidentales en caso de que Pekín invada Taiwán.

«En la Armada francesa, rechazamos tanto la idea [del A2/AD] como la forma en que se practica, porque si la aceptamos, significaría que el adversario ha ganado», dijo el oficial francés.

Para las armadas occidentales, como las de Francia y Estados Unidos, las opciones para contrarrestar una estrategia A2/AD se reducen al desarrollo de sus nuevos misiles -esencialmente, la elaboración de un palo más largo para contrarrestar a los adversarios- o a la concepción de formas de interrumpir la cadena de muerte de un arma atacante, dijo Steven Horrell, investigador principal del Centro de Análisis de Políticas Europeas.

Un barco individualmente debe ser capaz de derrotar la cabeza del buscador del misil, dijo Horrell a Defense News. «Hay que planearlo y estar preparado para entrar en ese entorno de guerra electrónica, y tener esas capacidades desarrolladas», dijo. «Eso es definitivamente un requisito cuando todos miramos el potencial de una lucha de alto nivel».

Dado que Francia se despliega con frecuencia en la región del Indo-Pacífico -donde se encuentran territorios de ultramar como la Polinesia Francesa- su Armada debe estar «especialmente preocupada» por la posible agresión de las naciones locales Rusia y China, añadió Horrell.

La Armada necesita sistemas de guerra electrónica defensiva para complementar sus armas antiaéreas, lo que se conoce como sistemas «hard-kill», dijo Eric a los periodistas en la principal escuela de formación de la Armada, Pôle École Méditerranée, durante una reciente visita de prensa a las instalaciones militares e industriales francesas en Toulon (Francia) y sus alrededores.

A poca distancia de la escuela se encuentra el centro SESDA del Ministerio de las Fuerzas Armadas, donde se prueban y califican los nuevos equipos militares. Con 270 grados de exposición al mar y la proximidad de bases navales y aéreas, la instalación de integración en tierra ofrece un entorno marítimo extraordinariamente realista para evaluar capacidades como el sistema de radar digital multifunción Sea Fire de Thales y las boyas acústicas SonoFlash.

Las tecnologías «soft-kill», como las contramedidas electrónicas, proporcionan «una importante ganancia operativa por un coste de explotación relativamente bajo», añadió Eric. Los sistemas previstos deben ser eficientes, programables y capaces de responder adecuadamente a una variedad de amenazas, a la vez que se pueden mantener en el mar.

Ya no es viable que las armadas occidentales carguen sus buques con capacidades a medida para contrarrestar las amenazas de forma individual, según explicaron analistas, líderes de la industria y oficiales a Defense News. Ahora se necesitan sistemas entrenables que puedan identificar, rastrear y disuadir rápidamente las amenazas entrantes, como las nuevas generaciones de señuelos y los radares y lanzadores mejorados con inteligencia artificial.

La opción de los señuelos

Varias empresas francesas de defensa están trabajando en sistemas de señuelos, consistentes en drones dotados de interferencias que pueden atraer los misiles atacantes lejos de un barco. Se trata de un medio para que las fuerzas navales puedan hacer frente a amenazas cada vez más sofisticadas. Las autoridades consideran que esta tecnología es una flecha más en el carcaj de la guerra electrónica, que contribuye a un sistema de defensa que ya tiene varios niveles.

Todavía no existe un programa oficial de la Armada francesa para una capacidad de señuelo activo fuera de borda, pero la industria se está preparando para tal eventualidad. Lacroix Defense presentó en 2020 un concepto de demostración denominado Táctica Versátil de Autoprotección EW a bordo de aviones no tripulados, o VESTA, desarrollado en el marco de un contrato público de innovación con la Agencia de Innovación de la Defensa de Francia, el equivalente a la Agencia de Proyectos de Investigación Avanzada de la Defensa de Estados Unidos.

La experiencia de la empresa en el VESTA la sitúa en condiciones de ofrecer una propuesta viable a los militares franceses, en caso de que alguna vez se inicie un programa de señuelos activos fuera de borda, dijeron funcionarios a Defense News. Lacroix está trabajando con otros socios de la industria francesa, como Thales y Naval Group, para garantizar que su solución sea útil para la Armada francesa, dijo Xavier Cadour, jefe de productos navales de la empresa.

Lacroix ya suministra todas las contramedidas de guerra electrónica empleadas por la Armada francesa para proteger sus buques de primer nivel, junto con dispositivos de señalización de humo y bengalas lanzadas desde submarinos, así como contramedidas aerotransportadas que se incorporan a helicópteros y aviones.

Thales está desarrollando un sistema de señuelos activos fuera de borda para la Armada francesa y otras. Su capacidad se perfeccionó en el marco del programa de desarrollo tecnológico anglo-francés conocido como Accolade que concluyó en 2016; algunos de los elementos de ese programa permanecen en la oferta de Thales en la actualidad, dijeron los funcionarios.

La compañía quiere abordar «mercados radicalmente diferentes» entre Francia y Gran Bretaña, y está en conversaciones con países de la OTAN y de la Unión Europea -como Canadá, Polonia, Italia y Grecia- para tal capacidad, dijo Patrick Agnieray, líder de sensores y soluciones de guerra electrónica de Thales.

Disponer de una tecnología de señuelo activo fuera de borda es esencial para el conjunto de herramientas de guerra electrónica como último recurso para disuadir a los misiles antibuque del buque, dijo Bachelier, el comandante de la Armada francesa. Cuando es necesaria esta capacidad de señuelo, «eso significa que la amenaza no está muy lejos» y que los esfuerzos anteriores para destruir el misil o interrumpir las capacidades del buscador han sido infructuosos, dijo a Defense News.

«Al final, si nada de eso funciona, tenemos esta capacidad de señuelo que nos permitirá dirigir la atracción del buscador hacia otro objetivo», añadió.

Los sistemas de lanzamiento de señuelos más adaptables también podrían ayudar a las armadas a rastrear más rápida y fácilmente las amenazas de misiles entrantes.

El Sistema Dagaie de Nueva Generación -un sistema lanzador de señuelos para la guerra electrónica construido por Safran Electronics and Defense- fue diseñado para esa adaptabilidad y capacidad de supervivencia. El NGDS funciona en dos ejes y es capaz de lanzar una amplia variedad de señuelos de corto, medio y largo alcance, según Safran. Con la posibilidad de elegir entre emisores infrarrojos, de radar o acústicos, el sistema está pensado para proteger a los buques de superficie contra misiles antibuque y otras armas de orientación, dijo el fabricante.

El software de simulación adaptable del lanzador permite a los clientes adaptar el sistema a sus propias necesidades y ayuda a rastrear los misiles entrantes con mayor rapidez.

«Necesitamos un lanzador entrenable con un tiempo de reacción rápido para desplegar con precisión el señuelo en el aire, y necesitamos la capacidad de evaluar misiles coordinados y multiamenaza cada vez con más antelación», dijo a los periodistas Franck Bonny, que trabaja en la cartera naval de Safran.

Safran está desarrollando una nueva versión del NGDS que puede desplegar munición de 130 mm compatible con la OTAN, y la empresa lo está proponiendo para la Marina Real Británica, dijo Bonny. Dinamarca y los Países Bajos también han expresado su interés en un lanzador de señuelos de dos ejes, señaló. Recientemente, la Marina Real Canadiense seleccionó el NGDS, y la Marina de la República de Singapur adquirió una versión conocida como MSDS, añadió Bonny.

En los últimos 30 años, casi 30 buques resultaron dañados por misiles antibuque, señaló. Más recientemente, la amenaza potencial se puso de manifiesto cuando Ucrania utilizó misiles antibuque para hundir dos buques rusos, añadió.

Interferencias electrónicas

Para Agnieray, de Thales, un reto permanente para los desarrolladores de sistemas de guerra electrónica es la capacidad de crear en torno a un espectro de radiofrecuencias cada vez más congestionado.

A medida que los buques de guerra se van dotando de más sensores procedentes de nuevos radares y dispositivos de comunicación, por ejemplo, los sistemas de contramedidas electrónicas tendrán que sortear las crecientes interferencias de radiofrecuencia, dijo durante la rueda de prensa.

«Para poder detectar nuevas amenazas en un entorno muy saturado, se necesitará una tecnología muy avanzada para hacerles frente», dijo.

A más largo plazo, Eric, el oficial de la Armada francesa, dijo que se quieren aprovechar los jammers de alta potencia y las armas de energía dirigida que pueden incorporarse a las múltiples capas de defensa electrónica contra misiles, especialmente contra los drones.

«Los buques de guerra tienen la capacidad de producir energía electrónica y los sistemas de apoyo, como los sistemas de refrigeración, que son necesarios para la implementación de armas de energía dirigida», dijo. «Dado que no requieren munición en algunos sistemas, puede ser una alternativa interesante a los sistemas de ataque duro».

La Armada también está interesada en el potencial de la inteligencia artificial para los sistemas de guerra electrónica, incluso para el reconocimiento de formas de onda, señaló Eric.

«Los datos son el nuevo petróleo, así que en la Armada francesa estamos trabajando en una serie de programas para asegurarnos de que podemos conectar todos los datos».

Fte. Defense Systems