Técnicamente, Estados Unidos no está en guerra con Rusia, pero su apoyo a Ucrania es un caso clásico de la guerra por delegación.

Estados Unidos y los países europeos siguen ofreciendo su apoyo a Ucrania mientras la invasión rusa se prolonga hasta su noveno mes, y han respaldado su alianza con entregas recurrentes de armamento avanzado y dinero.

Pero, a pesar de las amenazas del presidente ruso Vladimir Putin a las potencias occidentales de realizar ataques nucleares, ni Estados Unidos ni ningún país de Europa Occidental, unificado bajo la coalición militar de la OTAN, ha declarado realmente su participación en la guerra.

Estados Unidos ha proporcionado 17.600 millones de dólares en ayuda de seguridad a Ucrania desde que Rusia invadió el país en febrero de 2022. Pero puede ser difícil hacer un seguimiento de la ayuda exterior y distinguir entre el dinero que los gobiernos han prometido y el que realmente han entregado. Algunas estimaciones no oficiales sitúan los compromisos de Estados Unidos con Ucrania realizados en 2022 en una cifra mucho mayor, de 40.000 millones de dólares.

Los países europeos, por su parte, han donado colectivamente unos 29.000 millones de euros, o más de 28.300 millones de dólares, en ayuda humanitaria, financiera y de seguridad en 2022, sin incluir la ayuda adicional a los refugiados ucranianos.

Este apoyo ha hecho posible que Ucrania se resista a la conquista rusa del país. Sin el equipamiento y entrenamiento occidentales, es probable que Ucrania ya hubiera sufrido una derrota ante la incursión rusa.

Como estudioso de la guerra y las intervenciones militares, creo que la situación en Ucrania representa un caso clásico de guerra por delegación, en la que los extranjeros dan a los aliados dinero, armas y otros tipos de apoyo, pero no a riesgo de las vidas de sus propios soldados o civiles.

La mejor comprensión de lo que son realmente las guerras por delegación, y del propósito al que sirven, proporciona un contexto útil para la actual participación no oficial de Estados Unidos y la OTAN en la guerra de Ucrania.

Qué son las guerras por delegación

Las guerras por delegación son conflictos armados en los que una nación envía recursos distintos de su propio personal militar, como armas, instructores, asesores, drones de vigilancia, dinero o incluso mercenarios, para apoyar a otro país que lucha en una guerra. Esto se hace a menudo para lograr un objetivo político, como el cambio de régimen en otro país.

En la mayoría de las guerras por delegación, un gobierno intenta determinar el resultado de la guerra de otro país. Estados Unidos, por ejemplo, apoyó a Francia con aviones, vehículos y armas en su esfuerzo por restablecer el control de lo que entonces se conocía como Indochina, entre 1946 y 1954. La guerra de Vietnam comenzó justo un año después, en 1955.

Las guerras por delegación permiten a los gobiernos hacer daño a un adversario sin tener que declarar la guerra y enviar tropas.

Por supuesto, no todos los gobiernos tienen la misma capacidad para apoyar financieramente otras guerras. Por eso los gobiernos relativamente poderosos con alcance mundial, como Estados Unidos y el Reino Unido, tienden a patrocinar guerras por delegación.

Por qué se emprenden las guerras por delegación

Las guerras por delegación se volvieron especialmente útiles para Estados Unidos y otras grandes potencias después de la Segunda Guerra Mundial, porque la carta de las Naciones Unidas de 1945 prohibía la guerra excepto en casos de autodefensa.

También ganaron importancia porque tanto Estados Unidos como la Unión Soviética poseían armas nucleares durante la Guerra Fría.

Eso significaba que cualquier enfrentamiento directo conllevaba un gran riesgo de pasar de la lucha convencional a una guerra nuclear que acabara con la especie.

Tanto Estados Unidos como la Unión Soviética patrocinaron guerras indirectas en lugares como Angola, donde el comunismo y el petróleo eran factores importantes, y en El Salvador, donde el aumento del comunismo también preocupaba a Estados Unidos, durante las décadas de 1970 y 1980. Esta participación era una forma de que cada gobierno perjudicara los intereses del otro sin arriesgarse significativamente a una mayor escalada militar.

Las guerras por delegación también pueden ayudar a establecer la legitimidad de un gobierno extranjero. Si Estados Unidos apoya directamente a un bando en la guerra civil de un país más pequeño, puede parecer un matón. Pero si Estados Unidos defiende su compromiso diciendo que está tratando de oponerse a grandes adversarios extranjeros como la Unión Soviética o China, entonces la intromisión en los asuntos de un tercer país puede parecer necesaria y vital.

Después de que su asalto inicial a Ucrania en febrero de 2022 fracasara en marzo, Putin aumentó sus ataques a los países occidentales, diciendo que las sanciones económicas que los países occidentales aprobaron poco después de la invasión eran como una declaración de guerra.

Putin dice que Rusia está luchando contra Occidente y Estados Unidos, lo que podría ayudar a justificar las pérdidas de Rusia y a mantener el apoyo interno a la guerra.

Otros tipos de guerras indirectas

Hay otros dos tipos principales de guerras por delegación, ambos destinados a lograr objetivos políticos sin arriesgar a la propia población de un país.

El primer tipo es el apoyo gubernamental a grupos terroristas que atacan a otros gobiernos. El apoyo financiero y político de Irán a Hezbolá, un partido político musulmán y grupo militante en Líbano que busca la destrucción de Israel, es un ejemplo.

Pero, aunque el uso de Hezbolá por parte de Irán para atacar a Israel es por delegación, esto no contaría exactamente como una guerra por delegación. Aunque el terrorismo implica una violencia armada letal, no alcanza el nivel de guerra, en términos de pérdida de vidas y control del territorio, por ejemplo.

La segunda forma implica el apoyo a un gobierno reconocido internacionalmente que participa en una guerra internacional. Se trata de un hecho poco frecuente, principalmente porque las guerras entre distintos países son más raras que los conflictos internos.

El asalto de Rusia a Ucrania en 2022 es una guerra internacional, pero la OTAN no puede arriesgarse fácilmente a un ataque directo a Rusia, ya que ésta tiene armas nucleares y es también miembro permanente del Consejo de Seguridad de la ONU. También es poco probable que Rusia se retire de Ucrania si no es derrotada en el campo de batalla, lo que convierte a Ucrania en un cliente indirecto ideal -o, al menos, ideal para la OTAN, pero muy costoso en términos de vidas humanas para Ucrania y Rusia.

Si la OTAN consigue ayudar a Ucrania a derrotar a Rusia, es probable que los gobiernos poderosos vean en las guerras por delegación una herramienta útil. Pero si Rusia pasa a atacar directamente a los países de la OTAN, o utiliza armas nucleares en Ucrania, las guerras por delegación pueden ser sustituidas por una confrontación directa y, por extensión, por una tercera guerra mundial. Esperemos que eso no ocurra.

Fte. Armada Interational (Monica Duffy Tof)

Monica Duffy Tof es Profesora de Política Internacional y Directora del Centro de Estudios Estratégicos de la Fletcher School of Law and Diplomacy de la Universidad de Tufts.